La recherche d’une vie sans intelligence

Imaginez un extraterrestre. Si vous avez été influencé par les films et la télévision, la créature que vous imaginez est probablement à deux pattes, à deux bras, bipède et avec une disposition rappelant l’humain – tête, yeux et bouche quelque part près du sommet. Et bien que la plupart d’entre nous reconnaissent que cette vision de la vie extraterrestre est un peu idiote, les conversations sur la vie ailleurs dans l’univers sont souvent encore douloureusement sans imagination – nous semblons toujours finir par parler de grands organismes multicellulaires et intelligents.

Nous ne désirons rien de plus que de trouver une contrepartie intellectuelle sur une autre planète (même si nous restons les bras croisés alors que des créatures hautement intelligentes sur notre propre planète sont en déclin). Mais il y a de fortes chances que s’il y a de la vie là-bas, elle est probablement loin de ce complexe, même si elle peut bien être assez sophistiquée à sa manière.

Si j’étais une joueuse de jeux, je parierais que toute vie dans l’univers est probablement microbienne. Voici pourquoi.

Au mieux de notre compréhension, la vie sur Terre est née lorsque des molécules simples, formées spontanément – probablement fabriquées à partir d’un parent d’ADN appelé ARN – ont développé la capacité de se répliquer à l’aide de molécules simples dans leur environnement. À ce moment, le processus de sélection naturelle est immédiatement entré en vigueur. Bien que notre meilleure estimation ne cesse de reculer, de plus en plus tôt, nous sommes à peu près certains que de simples organismes unicellulaires étaient présents sur Terre il y a environ 4 milliards d’années. À peine 500 millions d’années après le cessez-le-feu des bombardements de météores qui ont rendu la planète inhabitable, une vie microbienne simple était florissante. Mais il a fallu encore 2,5 milliards d’années avant que l’idée de la multicellularité ne vienne même.

Comme les bactéries modernes, les premiers microbes ont probablement produit de l’énergie en utilisant leur membrane externe. C’est une astuce intelligente, mais cela limite sérieusement leur taille maximale.

Il a fallu environ 2 milliards d’années avant que la limite de taille de la vie ne soit levée par l’un des événements les plus remarquables et les plus fascinants de l’histoire de l’évolution – l’origine des microbes à cellules compartimentées, appelées eucaryotes.

Boîtes à lunch et sacs en coton en acier inoxydable sans plastique.

Les scientifiques pensent qu’une amibe a essayé d’en engloutir une autre, mais au lieu de cela, son dîner est resté piégé à l’intérieur et s’est transformé en auto-stoppeur, vivant et se répliquant dans la plus grande amibe. Au fil du temps, l’évolution a adapté cette relation symbiotique, éliminant les parties inutiles et transformant les bactéries englouties en ce que nous appelons maintenant les mitochondries – les organites liés à la membrane dans nos cellules qui produisent de l’énergie.

Les mitochondries ont peut-être été la clé de l’évolution de la multicellularité – en utilisant cette membrane secondaire, les cellules étaient libres de croître beaucoup plus sans affecter leur efficacité énergétique. Cela peut avoir ouvert une nouvelle gamme de niches possibles et ouvrir la voie à la vie multicellulaire.

La création de mitochondries semble avoir été un événement par hasard qui a donné aux organismes unicellulaires la membrane interne secondaire dont ils avaient besoin pour supporter une taille accrue et, finalement, une complexité. Après tout, il a fallu 5 fois plus de temps pour que cela se produise que pour que la vie elle-même évolue. Les chances que ces événements coïncident à nouveau sur une autre planète sont astronomiquement faibles.

Peut-être plus important encore, il n’y a aucune raison de supposer que l’évolution favoriserait l’émergence de la complexité sur d’autres planètes. La vie peut se dérouler assez heureusement et avec succès pendant des centaines et même des milliers de millénaires sans avoir besoin de devenir «complexe», comme nous l’entendons. Il lui suffit de transmettre avec succès son matériel génétique. Les organismes unicellulaires sont sans doute les organismes les plus performants sur notre planète et survivront probablement longtemps à la vie multicellulaire sur cette planète.

Alors s’il vous plaît, arrêtons de nous soucier de trouver une vie intelligente ailleurs dans l’Univers – concentrons-nous sur la recherche de certains inintelligent la vie.

Veut en savoir plus?

  1. Nick Lane (2005) Pouvoir, sexe, suicide Les mitochondries et le sens de la vie. Oxford University Press: New York, New York, États-Unis. 368p. ISBN: 0-192-80481-2
  2. Michael Lynch et Georgi Marinov (2017) Membranes, énergétique et évolution à travers la fracture procaryote-eucaryote. eLife doi: 10.7554 / eLife.20437
  3. Énergie cellulaire et fonctions cellulaires

L’image présentée par ESA / NASA / JPL-Caltech / STScI est dans le domaine public.

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